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What Is The Sequence of French Verb Tenses?

Sequence of French verb tenses

What is the Sequence of Tenses?

It is the necessary agreement between the tense of the French verb in the main clause and the tense of the French verb in the subordinate clause, according to the chronology of the events/facts described.

Subordinate clauses are recognizable by the fact that they are introduced by a limited number of words:

subordinating conjunctions (e.g. que, quand, comme, puisque, lorsque, si, quoique)

and

relative pronouns (e.g. qui, que, quoi, dont, oĂč, lequel or one of its variants: laquelle, lesquel(le)s, duquel, de laquelle, desquel(le)s, auquel, Ă  laquelle, auxquel(le)s).

Subordinate clauses express a fact or event that may occur: before, simultaneously or after the facts or events of the main clause.

Why it matters? This is best illustrated with an example.

It is correct to say: Demain, tu auras oublié (future) ce qui t'as fait pleuré (past) ce soir / Tomorrow, you will have forgotten what made you cry tonight.

The following, however, is meaningless: Demain, tu as oublié (past) ce qui te feras pleurer (future) ce soir / Tomorrow, you have forgotten what will make you cry tonight.

The Table below should help you to keep track of the resulting tense agreements in French.

Principal Tense Subordinate Occurs Subordinate Tense Examples
PrĂ©sent de l'indicatif Before Plus-que-parfait Vous ĂȘtes sĂ»rs qu'elle n'Ă©tait pas venue / You're sure she didn't come
Passé simple Tu penses qu'ils mentirent / You think they lied
Imparfait Je sais que nous Ă©tions en retard / I know we were late
Passé composé Il croit que nous avons réussi / He believes we've succeeded
Subjonctif Passé Il est probable qu'elles aient ri / It is probable they laughed
Futur antérieur Quelque chose me dit qu'il sera capturé / Something tells me he will be captured
Simultaneously Présent de l'indicatif Peux-tu tirer quand je te le dis? / Can you pull when I tell you to?
Présent du subjonctif Je sais que tu as mal / I know you're hurting
After Présent du subjonctif Ils veulent que tu viennes plus souvent / They want you to come more often
Futur de l'indicatif J'ai la carte dont nous aurons besoin ce soir / I have the map we'll need tonight
Past tenses of the indicative (passé composé, plus-que-parfait, imparfait) Before Plus-que-parfait de l'indicatif J'ignorais que tu étais déjà parti / I was unaware you had already left
Plus-que-parfait du subjonctif Il était fier bien que nous eussions échoué
Subjonctif passé Nous étions content que vous soyez arrivés / We were happy you had arrived
Simultaneously Présent du subjonctif Il était important que j'aie ton soutien / It was important that I have your support
Passé composé Elles étaient dehors quand elle est tombé / They were outside when she fell
Passé simple Ils étaient en train de parler quand ils entendirent le bruit / They were talking when they heard the noise
Imparfait Elle courrait aussi vite qu'elle pouvait / She was running as fast as she was able to
Imparfait du subjonctif J'avais peur qu'il ne fusse plus lĂ  / I was afraid he would no longer be here
After Conditionnel Présent J'imaginais tous les gadgets sur lesquels nous pourrions dépenser notre argent / I imagined all the gadgets on which we would be able to spend our money
Conditionnel Passé Je ne pensais pas qu'elle s'en serait rappelée / I didn't think that she would have remembered it
Subjonctif Présent Je devais m'assurer que tu le fasses bien / I had to make sure you would do it well
Subjonctif imparfait Nous n'Ă©tions pas conscients que cela coutĂąt autant / We weren't aware of the fact that it cost so much
Futur de l'indicatif Before Plus-que-parfait Si on vous le demande, vous témoignerez qu'elle n'était pas revenue / If you are asked, you will testify that she hadn't come back
PassĂ© simple Tu auras les mĂȘmes professeurs que nous eussions jadis / You'll have the same teachers we had long ago
Imparfait Je ne douterai plus jamais que nous Ă©tions en danger / I will never again doubt that we were in danger
Passé composé Il croira que nous avons réussi / He'll believe we've succeeded
Subjonctif Passé Il sera heureux pourvu qu'elles aient ri / He'll be happy provided they laughed
Futur antérieur Quelqu'un m'avertira quand il sera accepté / Someone will warn me when he will be accepted
Simultaneously Présent de l'indicatif Ils nettoieront la maison pendant que je fais le jardin / They will clean the house while I do the garden
Subjonctif Présent J'engagerai une gardienne pour que tu aies de la compagnie / I will hire a nanny so that you may have some company
After Futur de l'indicatif Nous te ramĂšnerons un cadeau qui te fera plaisir / We will bring you back a gift that you'll enjoy
Subjonctif Présent Elle se lÚvera plus tÎt afin que tu puisses arriver à l'heure / She will get up earlier so that you may arrive on time
Conditionnel Présent Before Plus-que-parfait du subjonctif On ne lui donnerait pas le prix bien qu'il l'eût gagné / They wouldn't give him the prize even though he had won it
Subjonctif passé On ne lui donnerait pas le prix bien qu'il l'ait gagné / They wouldn't give him the prize even though he has won it
Simultaneously Imparfait du subjonctif Cela me mettrait en colÚre qu'il racontùt ce qui m'est arrivé / It would make me angry that he tell the story of what happened to me
Subjonctif présent Cela me mettrait en colÚre qu'il ne vienne pas / It would make me angry that he not come
After Plus-que-parfait du subjonctif Il apprécierait que vous l'achetassiez / He would appreciate that you buy it
Subjonctif présent Il apprécierait que vous l'achetiez / He would appreciate that you buy it

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Author: Amélie
"Une langue différente est une vision différente de la vie."
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