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What Is The Sequence of French Verb Tenses?

Sequence of French verb tenses

What is the Sequence of Tenses?

It is the necessary agreement between the tense of the French verb in the main clause and the tense of the French verb in the subordinate clause, according to the chronology of the events/facts described.

Subordinate clauses are recognizable by the fact that they are introduced by a limited number of words:

subordinating conjunctions (e.g. que, quand, comme, puisque, lorsque, si, quoique)

and

relative pronouns (e.g. qui, que, quoi, dont, où, lequel or one of its variants: laquelle, lesquel(le)s, duquel, de laquelle, desquel(le)s, auquel, à laquelle, auxquel(le)s).

Subordinate clauses express a fact or event that may occur: before, simultaneously or after the facts or events of the main clause.

Why it matters? This is best illustrated with an example.

It is correct to say: Demain, tu auras oublié (future) ce qui t’as fait pleuré (past) ce soir / Tomorrow, you will have forgotten what made you cry tonight.

The following, however, is meaningless: Demain, tu as oublié (past) ce qui te feras pleurer (future) ce soir / Tomorrow, you have forgotten what will make you cry tonight.

The Table below should help you to keep track of the resulting tense agreements in French.

Principal TenseSubordinate OccursSubordinate TenseExamples
Présent de l’indicatifBeforePlus-que-parfaitVous êtes sûrs qu’elle n’était pas venue / You’re sure she didn’t come
Passé simpleTu penses qu’ils mentirent / You think they lied
ImparfaitJe sais que nous étions en retard / I know we were late
Passé composéIl croit que nous avons réussi / He believes we’ve succeeded
Subjonctif PasséIl est probable qu’elles aient ri / It is probable they laughed
Futur antérieurQuelque chose me dit qu’il sera capturé / Something tells me he will be captured
SimultaneouslyPrésent de l’indicatifPeux-tu tirer quand je te le dis? / Can you pull when I tell you to?
Présent du subjonctifJe sais que tu as mal / I know you’re hurting
AfterPrésent du subjonctifIls veulent que tu viennes plus souvent / They want you to come more often
Futur de l’indicatifJ’ai la carte dont nous aurons besoin ce soir / I have the map we’ll need tonight
Past tenses of the indicative (passé composé, plus-que-parfait, imparfait)BeforePlus-que-parfait de l’indicatifJ’ignorais que tu étais déjà parti / I was unaware you had already left
Plus-que-parfait du subjonctifIl était fier bien que nous eussions échoué
Subjonctif passéNous étions content que vous soyez arrivés / We were happy you had arrived
SimultaneouslyPrésent du subjonctifIl était important que j’aie ton soutien / It was important that I have your support
Passé composéElles étaient dehors quand elle est tombé / They were outside when she fell
Passé simpleIls étaient en train de parler quand ils entendirent le bruit / They were talking when they heard the noise
ImparfaitElle courrait aussi vite qu’elle pouvait / She was running as fast as she was able to
Imparfait du subjonctifJ’avais peur qu’il ne fusse plus là / I was afraid he would no longer be here
AfterConditionnel PrésentJ’imaginais tous les gadgets sur lesquels nous pourrions dépenser notre argent / I imagined all the gadgets on which we would be able to spend our money
Conditionnel PasséJe ne pensais pas qu’elle s’en serait rappelée / I didn’t think that she would have remembered it
Subjonctif PrésentJe devais m’assurer que tu le fasses bien / I had to make sure you would do it well
Subjonctif imparfaitNous n’étions pas conscients que cela coutât autant / We weren’t aware of the fact that it cost so much
Futur de l’indicatifBeforePlus-que-parfaitSi on vous le demande, vous témoignerez qu’elle n’était pas revenue / If you are asked, you will testify that she hadn’t come back
Passé simpleTu auras les mêmes professeurs que nous eussions jadis / You’ll have the same teachers we had long ago
ImparfaitJe ne douterai plus jamais que nous étions en danger / I will never again doubt that we were in danger
Passé composéIl croira que nous avons réussi / He’ll believe we’ve succeeded
Subjonctif PasséIl sera heureux pourvu qu’elles aient ri / He’ll be happy provided they laughed
Futur antérieurQuelqu’un m’avertira quand il sera accepté / Someone will warn me when he will be accepted
SimultaneouslyPrésent de l’indicatifIls nettoieront la maison pendant que je fais le jardin / They will clean the house while I do the garden
Subjonctif PrésentJ’engagerai une gardienne pour que tu aies de la compagnie / I will hire a nanny so that you may have some company
AfterFutur de l’indicatifNous te ramènerons un cadeau qui te fera plaisir / We will bring you back a gift that you‘ll enjoy
Subjonctif PrésentElle se lèvera plus tôt afin que tu puisses arriver à l’heure / She will get up earlier so that you may arrive on time
Conditionnel PrésentBeforePlus-que-parfait du subjonctifOn ne lui donnerait pas le prix bien qu’il l’eût gagné / They wouldn’t give him the prize even though he had won it
Subjonctif passéOn ne lui donnerait pas le prix bien qu’il l’ait gagné / They wouldn’t give him the prize even though he has won it
SimultaneouslyImparfait du subjonctifCela me mettrait en colère qu’il racontât ce qui m’est arrivé / It would make me angry that he tell the story of what happened to me
Subjonctif présentCela me mettrait en colère qu’il ne vienne pas / It would make me angry that he not come
AfterPlus-que-parfait du subjonctifIl apprécierait que vous l’achetassiez / He would appreciate that you buy it
Subjonctif présentIl apprécierait que vous l’achetiez / He would appreciate that you buy it

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Author: Amélie
"Une langue différente est une vision différente de la vie."
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